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COL DU GRAND BALLON (por Willer-sur-Thur)

El paso con más dureza en la cornisa de los Vosgos es el Grand Ballon, punto más alto de la Alsacia con una altura superior a los 1400 mts. y bonito por sus vistas desde la cima.
Estatua de la cima dedicada a los Diablos Azules.
Es un puerto que se ha subido en varias ocasiones en el Tour de Francia, siendo la primera en el 1969. El puerto es considerado como fuera de categoría (HC) por dos razones: tiene un desnivel a superar cercano a los 1000 mts. y sobretodo su parte final tiene porcentajes exigentes.
El paso cuenta con diferentes vertientes, siendo la más conocida la que se inicia en la localidad de Willer-sur-Thur. El puerto en la primera parte, hasta coronar el Col Amic, es variable con pendientes entre el 2 y el 8%. 
Es donde se encuentra el cruce donde se unes las otras vertientes que nacen en el este. El final es común y es también una dura fase final con medias sobre el 8%.
Una vez dentro de la localidad de Willer-sur-Thur, pasamos de la N66 para desviarnos a la derecha por la D1386 con una orientación hacia el noroeste tal y como se observa en la imagen.
Atravesamos el río Thur y en una zona de falso llano callejeamos siguiendo las diferentes indicaciones. El paso por la N66 es algo complicado ya que suele haber mucho tráfico.
Los primeros 2 kms. aproximadamente tienen una media suave entorno del 3%. Entramos en un sinuoso camino entre zona boscosa y prados de cultivo.
En este tramo vemos el cartel indicador que nos marca los kms. hasta coronar el Col Amic (7 kms.) como para coronar el paso (14 kms.).
Los porcentajes progresivamente van aumentando. La media sube hasta el 6% en el km. 3 y pasamos una pequeña rampa cercana al 10%. Atravesamos el pequeño núcleo de población de Le Moulin.
Los porcentajes oscilan entre el 4 y el 7% hasta la localidad Goldbach. A 9,5 kms. para coronar pasamos por la generosa curva de herradura de la imagen con una pendiente aproximada del 5%.
Después de 6 kms. de subida llegamos al desvío de Goldbach, que queda a la izquierda. Nosotros seguimos a la derecha tal y como vemos en las indicaciones en una zona de falso llano.
Los 3 kms. aproximados que nos quedan hasta coronar el Col Amic tienen una media estabilizada en el 6%, es decir que no es tan irregular como los kms. anteriormente comentados.
Aún con una media del 6%, con carretera ancha y en perfecto estado hasta este punto, antes de coronar este paso intermedio pasamos por delante del Alberge de la Sapière (a unos 7 kms. para coronar).
A una altura de 825 mts. coronamos el Col Amic, pero a partir de ahora es donde se encuentra la dureza del puerto, con una media del 8,5% hasta coronar.
En este punto es donde enlaza las otras vertientes situadas en el valle del Thur, y el final será común para todas. Entramos en un denso bosque que poco a poco irá desapareciendo.
Los siguientes 2 kms. tienen una media del 7%, pero lo que sorprende son los dos pequeños tramos de pavé, uno de ellos en curva de herradura que nos encontramos como vemos en la imagen.
Los kms. 3-4 para coronar tiene los tramos más complejos de la ascensión con una media muy cercana al 9%. Incluso afrontamos un sector con una cota máxima del 10,5%.
Rampa exigente al 10,5% para donde vemos otro albergue (albergue du Grand Ballon) y también empezamos a tener la visión panorámica famosa en las cotas altas del puerto (3 kms. para coronar).
Pasamos la barrera cerrada en época invernal. Los porcentajes para coronar disminuyen un poco y se sitúan con una media del 7%, con un par de rampas al 10%.
Da la sensación de que queda poco para coronar pero esta parte final, sin tener porcentajes muy agresivos se hace bastante dura.
Aunque no tuvimos la suerte de pillar un día despejado, si que se intuía el gran llano del valle del Rhin y los alrededores de la ciudad de Mulhouse.
Por debajo de 2 kms. para corona ya vemos la cima del Grand Ballon que no es donde acaba el paso pero si que nos ayuda visualmente a intuir lo que nos queda.
Última curva antes de realizar la última recta que nos permitirá coronar a una altura de 1325 mts., en el paso de montaña más alto de los Vosgos.
 Por el norte no tiene una vertiente clara ya que tanto la D431 como la denominada route de les crêtes se mantienen en alturas similares.
Si seguimos por la D431 llegaremos a las instalaciones de esquí de Le Markstein, donde podemos enlazar nuestro recorrido con otros puertos de la zona.

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